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Je Peux or Je Puis?

Pouvoir is an elementary French verb meaning "to be able to." It's an irregular verb, which means it's not conjugated like most other verbs ending in -irIn this lesson, we'll be focusing on the first-person present indicative form of pouvoir, which has two variants: je peux and je puis (I can). How do we know which one to use?

 

Je peux is by far the more common of the two:

 

Qu'est-ce que je peux faire différemment?
What can I do differently?
Cap. 21, Actus Quartier - Manif anti-nucléaire à Bastille

 

Puis is actually an archaic conjugation of pouvoir that nowadays is only used in specific, mostly formal contexts. One of them is inversion, when the pronoun and verb switch places:

 

Que puis-je faire? Puis-je voir ces hommes?
What can I do? May I see these men? 
Cap. 8, Il était une fois... L’Espace - 3. La planète verte - Part 6

 

You would never say que peux-je faire or peux-je voir ces hommes. If you're inverting the first-person present indicative form of pouvoir, you need to use puis. But you could easily rephrase these questions with peux using the constructions est-ce que or qu'est-ce que:

 

Qu'est-ce que je peux faire? Est-ce que je peux voir ces hommes? 

 

You're more likely to hear qu'est-ce que je peux or est-ce que je peux than puis-je in everyday speech. Je puis isn't used very often, though it can be found in a few set formal expressions, usually beginning with si:

 

Si je puis me permettre, essayez ces lunettes...
If I may, try these glasses...
Cap. 19, Cap 24 - Paris : Alessandro fait les Puces! - Part 2

 

C'est un petit peu notre... notre crédo si je puis dire.
It's a little bit like our... our credo, if I may say so.
Cap. 18, Télé Lyon Métropole - L'opéra Carmen dans un... boulodrome!

 

As a less formal alternative to puis-je (and slightly more formal than je peux), use the conditional form je pourrais:

 

Alors je pourrais essayer la nuit, Monsieur Watt?
Then I could try at night, Mister Watt?
Cap. 2, Il était une fois - Les découvreurs - 13. Stephenson - Part 3

 

And don't forget that puis is also an adverb meaning "then":

 

Puis y en a qui donnent beaucoup moins.
Then there are some who give a lot less. 
Cap. 42, Actus Quartier - Repair Café

Grammar

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